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Qué son el coronavirus y la COVID-19

La enfermedad por COVID-19 está causada por un virus de la familia de los coronavirus, descubierto a principios de enero de 2020 en China.

El virus se transmite a través de las pequeñas gotas que se propagan al toser y respirar, o por contacto con las superficies que las personas contagiadas tocan. Este virus afecta al sistema respiratorio. Los síntomas principales incluyen debilidad general y fiebre, tos y a veces, en una etapa posterior, neumonía y dificultad respiratoria. La secreción nasal y los estornudos, que a menudo se ven en otras enfermedades respiratorias como la gripe o un resfriado, son más raros en pacientes con COVID-19.

 

¿Qué sabemos del virus?

El virus fue identificado a principios de enero de 2020 por científicos chinos. Su nombre oficial es SARS-CoV-2, debido a sus similitudes con el virus que causa el SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Grave). Este virus causa la enfermedad llamada COVID-19. Los coronavirus son una amplia familia de virus, la mayoría inofensivos para las personas. Se sabe que cuatro tipos causan resfriados y otros dos pueden causar infecciones pulmonares graves similares a la COVID-19 (SARS y MERS o Síndrome Respiratorio de Oriente Medio).

Como todos los virus, el SARS-CoV-2 necesita que las células de los seres vivos se multipliquen. Este virus parece apuntar a las células de los pulmones y posiblemente también a otras del sistema respiratorio. Las células infectadas producen más partículas de virus, que luego se pueden transmitir a otras personas al toser, por ejemplo.

 

El equipo de MSF visita la construcción de la ampliación hospitalaria en el Centro Deportivo Municipal del Guinardó, en Barcelona. Se reúnen con el resto de equipos que desarrollan la infraestructura.

 

¿Es una enfermedad peligrosa?

Nuestra comprensión colectiva del virus y de la enfermedad aún está evolucionando. Las últimas estimaciones indican que el 80% de las personas que se contagian solo sufrirán una forma leve o moderada de la enfermedad. El 15% desarrollarán una forma grave y tendrán que ser hospitalizadas, y alrededor del 5% evolucionarán a un estado grave. Una atención muy especializada puede curar incluso a las personas en estado más crítico, pero existe el peligro de sobrecarga de los sistemas sanitarios debido al gran volumen de pacientes que necesitarán hospitalización; por esa razón, esa atención especializada no siempre va a estar disponible.

Está claro que también hay personas infectadas que no muestran o casi no presentan síntomas de la enfermedad. No hay buenas estimaciones sobre qué porcentaje de infecciones son asintomáticas o con escasa sintomatología.

La enfermedad es más peligrosa para las personas mayores o quienes padecen otras infecciones o dolencias, como suele ser el caso de las enfermedades infecciosas. Más del 80% de las personas fallecidas debido a la COVID-19 tenían más de 60 años y más del 75% sufrían otras afecciones médicas. Los niños, por otro lado, parecen estar menos afectados, aunque también pueden contraerla. Las tasas de mortalidad varían mucho de un lugar a otro, por lo que es difícil hacer una evaluación general en este tema.

 

¿Cómo se contagia?

 El virus se transmite cuando una persona enferma tose, pero parece que también pueden transmitirlo personas que no tienen o casi no tienen síntomas. Esto no hace que la enfermedad sea más contagiosa de por sí, pero sí que sea mucho más difícil tener una idea clara de cómo se está propagando. Se desconoce qué porcentaje de todos contagios proceden de casos asintomáticos.

Más de 120.000 personas se han contagiado en más de 100 países, es decir que este virus ya se ha extendido ampliamente. Muchos países dan cifras exponencialmente crecientes de nuevos casos, por lo que el virus claramente tiene el potencial de propagarse rápidamente. Pero aún se desconocen muchos detalles sobre su capacidad infectiva (cuánto tiempo puede sobrevivir en diferentes circunstancias fuera del cuerpo humano, cuántas partículas virales se requieren para una infección, etc.).

 

Vacunas

De momento no hay ninguna vacuna disponible para prevenir la COVID-19.

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